Jorge Rodriguez-Gerada at Re.Set Bcn by Street Art Mecca

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Jorge Rodriguez-Gerada film and interview. (Street Art Mecca featured artist No.8)

By Anna Garbus

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He tells stories. He does it while painting some historical figures from Catalonia in Ciutadella Park, Barcelona. And also while drinking a coffee, greeting people or socialising with other artists. Jorge Rodriguez-Gerada (Santa Clara, Cuba, 1966) cannot help it: this street artist from New York has grown up addicted to the storytelling narrative as much as to the brush (or in his case, charcoal). He’s a seeker, but not for riches as he distrusts capitalist society, but for the stories that lie behind every image and every face he paints.

“The only thing that will save us from destruction is empathy and concern for others. The market does not believe at all in the importance of every life, it teaches you not to look at others and be indifferent”. So since the nineties Jorge Rodriguez-Gerada has done the opposite of marketing: instead of using a celebrity face like a model or a politician, he portrays anonymous people. “The biggest mistake of contemporary society is its obsession with figures: 20,000 dead, 100,000 million or two … the media transforms death into an abstract concept. If you go deep into every life that is lost, every story will surprise you and would impact upon you rather than leave you indifferent”.

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You can access the subtitles by clicking on “captions” on the bottom right of the video player. 

Film by Justin Donlon, Silvia Vidal Muratori and Anna Garbus

He has been working for more than twenty years on the street. At first he changed the meaning of ads on advertising billboards to criticise consumer society and its monopoly of public space. “I started watching what images were on the streets of New York: advertising for harmful products like alcohol or poor quality cigarettes used only in poor or minority neighbourhoods. We modified hundreds of posters to open a dialogue on the visual manipulation of the capitalist system and the semiotics of the city. Without dialogue advertising monopolises all urban spaces. So we wanted to highlight the real effect of the marketed products and show the political ideology that drove them”. Deconstructing an image and analysing it critically to modify its meaning became the touch stone of a movement called “Culture Jamming”, which Jorge Rodriguez-Gerada was a founder member, and whose motivations were compiled in Naomi Klein’s anti globalisation book “No Logo”.

jorge rodriguez gerada- culture-jamming-1

Nowadays, behind the photorealistic anonymous portraits, social criticism is just as prevalent as before. You just have to go a step beyond and trick the limits of the visual, to look for the narrative. If marketing uses the human face for commercial purposes, Jorge Rodriguez-Gerada uses critisism; if advertising immortalises your icons, Jorge Rodriguez-Gerada offers us an ephemeral life. All their faces are destined to disappear “so that we can reflect on the importance of the here and now. If we do not work now in coexistence, for example, this will also disappear”. So he paints with materials that fade such as “charcoals, a watercolour wash and some spray for the darker parts”. He also has a liking for party walls and walls with damage. There his passion to tell human stories matches his desire to create temporary works. “I love the actual texture of the layers of an old building: not to modify the colours of the wall but to enhance the aesthetics of the families who lived there, imagining the moment that they chose this specific colour for the baby’s room, the kitchen … with charcoal you get respect for what someone else “has painted and keep its history alive”.

jorge rodriguez gerada - mural charcoal

Jorge Rodriguez-Gerada’s portraits don’t just have physical layers but also conceptual ones. Just as with the “Wish” project in which Jorge Rodriguez-Gerada used the face of a girl from Belfast in such a large scale that you could see from a satellite. “I was walking down Belfast and I saw this little girl playing. She was so happy, you could tell she had the love of his parents. They allowed me to take a picture at the moment that she expressed a wish. At this age a wish is magical: you believe in Santa Claus, fairies … “. The intention was to use the magic that was in the eyes of the girl internationally to remind adults that “we should all try that little bit longer to maintain with this feeling of magic. But, how many things are happening in the world that will impact future generations? How much lack of vision do we have not to change those destructive aspects in society such as consumerism and pollution? Using Belfast as a basis, which is now experiencing the longest period of peace in it’s history, I wanted us to think in this future”.

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The hope for better times was also the feeling that motivated the project “Expectation”, one of his most famous works in Barcelona, where he portrayed the U.S. president, Barack Obama. “In this piece I wanted to open a dialogue about the euphoria of the paradigm shift of power. The excitement surrounding Obama’s candidacy shows that we were fed up and that, given a little hope, the world reacted. “Today the expectation, Rodriguez admits that it, “went to hell”. He believes that for “America it is too late, now it is controlled by corporations”

jorge rodriguez gerada-expectation

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Jorge Rodriguez-Gerada en Re.Set Bcn por Street Art Mecca

Jorge Rodriguez Gerada. Street Art Mecca 5

Entrevista a Jorge Rodriguez-Gerada. (Street Art Mecca featured artist No.8)

Por Anna Garbus

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Cuenta historias. Lo hace mientras pinta unos personajes históricos de Cataluña en el Parque de la Ciutadella. También mientras se toma un café, saluda la gente o se entretiene con otros artistas. Jorge Rodriguez-Gerada (Santa Clara, Cuba, 1966) no lo puede evitar: este artista callejero crecido en Nueva York es adicto a la narrativa tanto como al pincel (carboncillo). Un buscador, pero no de brillantes monedas – desconfía de la sociedad capitalista- sino de las historias que se hallan detrás de cada imagen y de cada rostro.

 

“La única cosa que nos va a salvar de la destrucción es la empatía y la preocupación por los demás. El mercado no cree para nada en la importancia de cada vida, te enseña a no mirar al otro y a ser indiferente”. Por eso a partir de los años noventa Rodriguez-Gerada hace el opuesto que el marketing: en vez de un famoso, un modelo o un político, retrata personas anónimas. “El error más grave de la sociedad contemporánea es su obsesión por las cifras: 20.000 muertos, 100.000 o dos millones… los medios transforman la muerte en un concepto abstracto. Si se profundizara en contar cada vida perdida, cada historia te sorprendería y te impactaría en vez de dejarte indiferente”.
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subtítulos están disponibles en Inglés y español: clic en el “Captions” de abajo

Película de Justin Donlon, Silvia Vidal Muratori y Anna Garbus

Más de veinte años en la calle: al principio cambiando el significado de las vallas publicitarias para criticar la sociedad de consumo y su monopolio del espacio público. “Empecé observando qué imágenes había en las calles de Nueva York: la publicidad para productos dañinos como el alcohol de mala calidad o los cigarros se hacía solo en los barrios pobres o de minorías étnicas. Modificamos centenares de carteles publicitarios para abrir un diálogo sobre la manipulación visual del sistema capitalista y sobre la semiótica de la ciudad: La publicidad monopoliza sin diálogo todo el espacio. Por eso queríamos poner en evidencia el efecto real de los productos promocionados y mostrar la ideología política que los impulsaba”. Descomponer una imagen y analizarla críticamente para modificar su significado se convirtió en el toque de piedra del movimiento artistico denominado Culture Jamming, del que Rodriguez-Gerada fue uno de los fundadores, y cuyas motivaciones fueron recopiladas en la obra anti globalización No logo, de Naomi Klein.

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También hoy, detrás de los rostros anónimos hiperrealistas, la crítica social late fuerte como antes. Solo hay que ir un paso más allá, engañar los límites de lo visual  y buscar la narración: Si el marketing utiliza la cara humana para fines comerciales, Rodríguez-Gerada la utiliza de forma crítica; si la publicidad inmortaliza sus iconos, Rodríguez-Gerada  les dona una vida efímera. Todos sus rostros son destinados a desaparecer “para que podamos reflexionar sobre la importancia del aquí y ahora. Si no trabajamos ahora en la convivencia, por ejemplo, esta también desaparecerá”.  Por eso el artista se dedica a pintar con materiales muy efímeros como “los carboncillos, las aguadas y un poco de spray para las partes más oscuras”, y tiene una predilección para las medianeras y las paredes muy cascadas: allí su pasión de contar historias humanas encaja con su voluntad de crear obras pasajeras. “Me encanta la textura real de las de capas de un edificio antiguo: no modifico los colores de la pared en homenaje a las familias que vivieron allí, imaginándome el momento en que ellos eligieron este específico color para el cuarto del bebé, la cocina…  Con los carboncillo consigo respetar lo que otra persona “ha pintado y así mantener viva su historia”.

jorge rodriguez gerada - mural charcoal

Los retratos de Jorge Rodriguez-Gerada no tienen solo capas físicas, sino también conceptuales. Así fue en el caso de su proyecto Wish, en que el artista reprodujo la cara de una niña de Belfast tan grande que se podía ver desde un satélite. “Estaba caminando por Belfast y vi a esta niña jugando. Estaba tan contenta, se notaba que tenía el amor de sus padres. Me permitieron hacerle una foto en el momento en que expresaba un deseo. A esta edad el deseo es mágico: crees en Papa Noel, las hadas…”. La intención era utilizar la magia que se hallaba en los ojos de la niña a nivel internacional para recordar a los adultos que “todos intentamos que los pequeños se queden el major tiempo posible con esta sensación de magia. Pero ¿cuantas cosas están pasando en el mundo que van a impactar las generaciones futuras? ¿Cuánta falta de visión tenemos para no cambiar aquellos aspectos de la sociedad como el consumismo o la contaminación que los destruirán? Utilizando Belfast como base, que ahora vive su periodo de paz más largo, quería que pensáramos en este futuro”.

 

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La esperanza en tiempos mejores fue también la sensación que motivó Expectation, una de sus obras más famosas en Barcelona,donde retrató al presidente de Estados Unidos, Barack Obama. “En esta pieza quería abrir un diálogo sobre la euforia del cambio de paradigma de poder. El entusiasmo que provocó la candidatura de Obama demuestra que estábamos hartos y que, frente a un poquito de esperanza, el mundo reaccionó”. Hoy la expectación, admite Rodriguez, se “ha desaparecido al igual que su obra. Ambas han tenido un carácter efímero del que Rodriguez-Gerada invita a sacar conclusiones”. Opina que “para Estados Unidos es demasiado tarde, ahora está demasiado controlada por las corporaciones…”

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The Wall of Fame in Barcelona – Can you help us identify the artists?

The Wall is located in Born, Barcelona, and is a unique and diverse collection of the current crop of street artists. It is constantly changing and evolving. Not all Barcelona street artists are here but it’s a good example of the type of art you’ll find dotted around the streets.
Barcelona needs more places like this. Everywhere else has been buffed or cleaned up.

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